Un mystérieux signal répété nous parvient depuis une galaxie lointaine

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Si vous n’êtes pas passionné d’astronomie ou d’astrophysique, il y a peu de chances pour que vous ayez déjà entendu parler des sursauts radio rapides ou FRB (pour fast radio bursts). Ces phénomènes mystérieux méritent pourtant une attention particulière: ce sont des sortes de flashs, plus exactement des sursauts d’ondes radio d’une durée de quelques millisecondes, très intenses et surtout, émis par des sources non identifiées dans le cosmos.

Découverts pour la première fois en 2007 par l’astronome Duncan Lorimer, ils ont été repérés quelques dizaines de fois par des radiotélescopes aux quatre coins du monde.

Selon le magazine scientifique ScienceAlert, une nouvelle étude pourrait avoir identifié la nature d’une source de FRB.

Cette source, détectée pour la première fois en 2019 et nommée «FRB 190520B», crache régulièrement des rafales de sursauts radio rapides. Des astronomes ont pu analyser des informations sur leur provenance dans l’univers qui suggèrent qu’il y aurait plusieurs mécanismes différents capables de produire ces étranges ondes.

Il y a bien longtemps, dans une galaxie lointaine, très lointaine…

La plupart du temps, les FRB viennent d’autres galaxies (seule une source a été repérée dans la nôtre, la Voie lactée) et ils sont extrêmement brillants, libérant autant d’énergie en un instant que 500 millions de soleils.

Aussi, habituellement, ils ne sont détectés qu’une seule fois, ce qui les rend tout autant difficiles à tracer et étudier qu’impossibles à prédire. Seulement trois sources ont été repérées plus d’une fois.

Les signaux détectés dans la Voie lactée provenaient d’une étoile morte appelée «magnétar», indiquant qu’au moins certains FRB sont causés par des éruptions de magnétars.

Kshitij Aggarwal, astrophysicien à l’Université de Virginie-Occidentale, s’est posé la question suivante: «Les signaux qui se répètent sont-ils différents de ceux que l’on ne détecte qu’une seule fois?»

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